Caos nella catena di approvvigionamento: L’era dell’abbondanza potrebbe essere finita

Caos nella catena di approvvigionamento: L’era dell’abbondanza potrebbe essere finita

Negli ultimi tre decenni, le aziende e i consumatori hanno beneficiato dei collegamenti transfrontalieri che hanno mantenuto una fornitura costante di elettronica, vestiti, giocattoli e altri beni così abbondante da aiutare i prezzi a rimanere bassi.

Ma mentre la pandemia e la guerra in Ucraina continuano a pesare sul commercio e sui legami commerciali, quel periodo di abbondanza sembra subire una parziale inversione. Le aziende stanno ripensando a dove procurarsi i loro prodotti e a fare scorta di scorte, anche se questo significa minore efficienza e costi più alti. Se dura, un tale spostamento dalla globalizzazione sintonizzata potrebbe avere importanti implicazioni per l’inflazione e l’economia mondiale.

Gli economisti stanno discutendo se le recenti turbolenze della catena di approvvigionamento e i conflitti geopolitici provocheranno un’inversione o una riconfigurazione della produzione globale, in cui le fabbriche che sono state mandate all’estero torneranno negli Stati Uniti e in altri paesi che presentano meno rischi politici.

Se questo accade, un declino decennale dei prezzi di molti beni potrebbe finire o addirittura iniziare ad andare nella direzione opposta, potenzialmente aumentando l’inflazione globale. Dal 1995 circa, i beni durevoli come le automobili e le attrezzature hanno frenato l’inflazione, e i prezzi dei beni non durevoli come l’abbigliamento e i giocattoli sono spesso cresciuti solo lentamente.

Queste tendenze hanno cominciato a cambiare alla fine del 2020 dopo l’inizio della pandemia, quando i costi di spedizione sono saliti e la scarsità si è scontrata con una forte domanda per spingere i prezzi di auto, mobili e attrezzature più in alto. Mentre pochi economisti si aspettano che l’aumento dei prezzi a rotta di collo dell’anno scorso continui, la domanda è se la tendenza verso beni almeno leggermente più costosi durerà.

La risposta potrebbe dipendere dal fatto che uno spostamento dalla globalizzazione prenda piede.

“Sarebbe certamente un mondo diverso – potrebbe essere un mondo di inflazione forse più alta, forse più bassa produttività, ma più resiliente, più robuste catene di approvvigionamento”, Jerome Powell, il presidente della Federal Reserve, ha detto in un evento il mese scorso quando gli è stato chiesto di un possibile allontanamento dalla globalizzazione.

Ancora, ha detto Powell, non è ovvio quanto drasticamente cambieranno le condizioni. “Non è chiaro che stiamo vedendo un’inversione della globalizzazione”, ha detto. “È chiaro che è rallentata”

Il periodo di integrazione globale che ha prevalso prima della pandemia ha reso molte delle cose che gli americani comprano più economiche. I computer e altre tecnologie hanno reso le fabbriche più efficienti, e hanno prodotto scarpe da ginnastica, tavoli da cucina ed elettronica ad un ritmo senza precedenti nella storia. Le aziende hanno ridotto i loro costi di produzione spostando le fabbriche all’estero, dove i salari erano più bassi. L’adozione di container d’acciaio e di navi da carico sempre più grandi ha permesso ai prodotti di essere trasportati dal Bangladesh e dalla Cina a Seattle e Tupelo, Mississippi, e ovunque nel mezzo, a prezzi sorprendentemente bassi.

Ma questi cambiamenti hanno anche avuto conseguenze per i lavoratori delle fabbriche americane, che hanno visto scomparire molti posti di lavoro. Il contraccolpo politico alla globalizzazione ha contribuito a portare l’ex presidente Donald Trump in carica, poiché ha promesso di riportare le fabbriche negli Stati Uniti. Le sue guerre commerciali e l’aumento delle tariffe hanno incoraggiato alcune aziende a spostare le operazioni dalla Cina, anche se tipicamente in altri paesi a basso costo come il Vietnam e il Messico.

La pandemia ha anche esposto l’effetto valanga di catene di approvvigionamento altamente ottimizzate: Le chiusure delle fabbriche e i ritardi nei trasporti hanno reso difficile assicurare alcune merci e parti, compresi i semiconduttori che sono cruciali per l’elettronica, gli elettrodomestici e le automobili. I costi di spedizione sono aumentati di un fattore 10 in soli due anni, cancellando i risparmi sui costi di produzione di alcuni prodotti all’estero.

A partire dalla fine del 2020, i prezzi delle lavatrici, dei divani e di altri grandi prodotti sono saliti bruscamente perché i limiti di produzione si sono scontrati con l’alta domanda.

L’inflazione ha solo accelerato da allora. L’invasione russa dell’Ucraina ha ulteriormente bloccato le catene di approvvigionamento, aumentando i prezzi del gas e di altre materie prime negli ultimi mesi e contribuendo a spingere l’indice dell’inflazione attentamente osservato dalla Fed al 6,6% nel corso dell’anno fino a marzo.

Questo è il ritmo di inflazione più veloce dal 1982, e i guadagni dei prezzi stanno toccando il livello più alto da decenni in molte economie avanzate, compresa la zona euro e la Gran Bretagna.

Molti economisti si aspettano che gli aumenti dei prezzi dei beni durevoli si raffreddino sostanzialmente nei prossimi mesi, il che dovrebbe aiutare a calmare i guadagni complessivi dei prezzi. I dati di marzo hanno suggerito che stavano iniziando a moderarsi. L’aumento dei tassi d’interesse della Fed potrebbe aiutare a temperare gli acquisti, dato che i prestiti per comprare auto, macchine o forniture per la casa diventano più costosi.

Ma ci sono ancora domande se – alla luce di ciò che le aziende e i paesi hanno imparato – i prodotti principali torneranno al costante calo dei prezzi che erano la norma prima del coronavirus.

Non è ancora chiaro fino a che punto le fabbriche si stiano spostando più vicino a casa. Un “indice di reshoring” pubblicato da Kearney, una società di consulenza gestionale, era negativo nel 2020 e 2021, indicando che gli Stati Uniti stavano importando più manufatti da paesi a basso costo.

Ma più aziende hanno riferito di aver spostato le loro catene di approvvigionamento dalla Cina ad altri paesi, e i dirigenti americani erano più positivi nel portare più produzione negli Stati Uniti.

Duke Realty, che affitta magazzini e strutture industriali negli Stati Uniti, si aspetta che il cambiamento sia una fonte di domanda negli anni a venire, anche se la rielaborazione potrebbe richiedere un po’ di tempo. I clienti stanno “ora a prova di futuro le loro catene di approvvigionamento”, Steve Schnur, il direttore operativo dell’azienda, ha detto in una chiamata di guadagno la scorsa settimana.

“Si sta verificando un certo reshoring – non facciamo errori su questo”, ha detto Ngozi Okonjo-Iweala, direttore generale della World Trade Organization. Ma i dati mostrano che la maggior parte delle imprese stanno mitigando il rischio costruendo i loro inventari e trovando ulteriori fornitori in paesi a basso costo, ha detto Okonjo-Iweala. Questo processo potrebbe finire per integrare più profondamente i paesi più poveri in Africa e in altre parti del mondo nelle catene globali del valore, ha detto.

La segretaria al Tesoro Janet Yellen ha detto il mese scorso che le catene di approvvigionamento si sono dimostrate troppo vulnerabili, data la pandemia e la guerra in Ucraina, e ha esortato a riorientare intorno a “un ampio gruppo di partner fidati”, un approccio che ha chiamato “friendshoring”

L’approccio potrebbe comportare alcuni costi più elevati, ha detto, ma sarebbe più resistente, e un gruppo abbastanza grande permetterebbe ai paesi di mantenere le efficienze dalla divisione globale del lavoro.

“Le nostre catene di approvvigionamento non sono sicure, e non sono resilienti”, ha detto la Yellen. “Questa è una minaccia che deve essere affrontata”

Ford Motor, che è alle prese con problemi di catena di approvvigionamento pandemico, sta lavorando per fare le proprie batterie – anche in America. “Nel medio e lungo termine, assicurare le materie prime, la lavorazione, il precursore e la raffinazione e impostare la produzione di batterie qui negli Stati Uniti e in tutto il mondo è una grande dichiarazione di lavoro per noi”, Jim Farley, il CEO della società, ha detto in una chiamata di guadagno la scorsa settimana.

Le aziende stanno anche iniziando ad affrontare la pressione per valutare il costo reale delle emissioni di carbonio dalla spedizione di parti, il che potrebbe spingerle a spostare le fabbriche più vicine ai consumatori.

Scott N. Paul, presidente dell’Alliance for American Manufacturing, ha detto che i rischi economici e politici insieme ai calcoli del costo del carbonio stanno incoraggiando le aziende a spostare gradualmente la loro produzione più vicino agli Stati Uniti.

“Vedo solo un’accelerazione di questa tendenza”, ha detto.

I cambiamenti demografici a lungo termine potrebbero anche aggravare gli effetti di un rallentamento o di una battuta d’arresto della globalizzazione, spingendo i prezzi verso l’alto rendendo il lavoro più costoso. Entro il 2050, 1 persona su 6 in tutto il mondo avrà più di 65 anni, secondo le stime delle Nazioni Unite, rispetto a 1 su 11 nel 2019.

Questo invecchiamento significa che, dopo decenni in cui un nuovo bacino globale di lavoro ha reso i dipendenti economici e facili da trovare, le recenti carenze di manodopera a livello mondiale potrebbero durare. Questo potrebbe spingere verso l’alto i salari, e le aziende potrebbero passare l’elevato costo del lavoro ai clienti aumentando i prezzi.

“La demografia e l’inversione della globalizzazione significano che una gran parte di essa sarà probabilmente permanente – chiaramente non tutta”, ha detto Charles Goodhart, un professore emerito alla London School of Economics, a proposito dei prezzi e dei problemi di lavoro dell’era della pandemia. Goodhart ha co-scritto un libro nel 2020 sostenendo che il mondo era sull’orlo di un’inversione demografica.

“Ci saranno forze strutturali che aumenteranno l’inflazione probabilmente per i prossimi due o tre decenni”, ha detto.

Alcuni non sono d’accordo. Adam Posen, presidente del Peterson Institute for International Economics, ha sottolineato che un sacco di lavoratori sono disponibili in alcune parti dell’Asia meridionale, Africa e America Latina. E l’inflazione è stata debole in Giappone per decenni, nonostante la sua popolazione molto più vecchia.

Né un declino della globalizzazione aggiungerebbe necessariamente all’inflazione nel lungo periodo, ha detto. Rallentando la crescita, potrebbe portare a una minore domanda e a un aumento dei prezzi.

Ma la traiettoria intrecciata per la globalizzazione, i prezzi dei beni e l’inflazione nel suo complesso sarà uno di quelli che gli economisti guardano da vicino.

“La gente diceva che è la domanda da un milione di dollari, ma credo che in questi giorni sia la domanda da un miliardo o un trilione di dollari”, ha detto Carlos Viana de Carvalho, un ex economista della Fed di New York che ora è capo della ricerca presso la società di gestione patrimoniale brasiliana Kapitalo Investimentos. È possibile, ma non certo, ha detto, che il mondo stia entrando in una nuova era economica segnata da una maggiore inflazione tra i cambiamenti dell’integrazione globale e l’intensificarsi delle preoccupazioni climatiche.

“Queste cose sono molto difficili da identificare in tempo reale”, ha detto.

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