Fred Williamson risponde a tutte le domande che abbiamo su Black Caesar

Fred Williamson risponde a tutte le domande che abbiamo su Black Caesar

Fred Williamson risponde a tutte le domande che abbiamo su Black Caesar

La Hammer ricorda lo stile guerrigliero del regista Larry Cohen e come New York City abbia fornito un quartiere pieno di comparse gratuite. Foto-Illustrazione: Vulture; Foto: Courtesy Everett Collection

Nel 1973, l’ex defensive back della NFL Fred Williamson, conosciuto anche come “the Hammer”, ha recitato nel film di blaxploitation del regista Larry Cohen Black Caesar (il titolo è un cenno al film di mafia pre-codice Little Caesar del 1931), su un gangster di nome Tommy Gibbs che viene brutalmente aggredito da un poliziotto da bambino e cresce per fare guerra all’establishment bianco. Williamson ha interpretato il personaggio titolare, un ruolo originariamente scritto per Sammy Davis Jr. e alla fine rispiegato intorno al personaggio di Williamson come quello che Cohen ha descritto come il “padrino di Harlem” Il film è stato girato con un budget ridotto, ci ha fatto conoscere la colonna sonora di James Brown, è diventato un blockbuster e ha dato il via a un sequel (per lo più improvvisato) (che ha ritrattato il finale originale di Black Caesar). Quasi cinque decenni dopo l’uscita del film, Williamson, 83 anni, ha parlato a Vulture dello stile guerrigliero senza permessi di Cohen e di come New York City fornisca un quartiere pieno di comparse gratuite – pedoni ignari, tassisti, giocatori di basket di mezzanotte e tutti.

Quando hai fatto Black Caesar, a che punto eri della tua carriera? Avevi ovviamente avuto una carriera storica nel football, ma a che punto era la tua carriera cinematografica?
Avevo fatto un film chiamato M*A*S*H, che è il mio primo film. Ero un lanciatore di lancia in M*A*S*H. Ho interpretato Beach Boy in Tell Me That You Love Me, Junie Moon. Quindi stavo cercando la mia strada, stabilendo il personaggio che volevo rappresentare. Non volevo essere un attore di personaggi; volevo essere qualcuno che mantenesse e sostenesse un’immagine come Charles Bronson, come Clint Eastwood.

Ho iniziato a guardare Little Caesar con Edward G. Robinson. Tutti i film d’azione negli anni ’50 e negli anni ’40 erano brutti film di gangster, e tutti i gangster erano veri gangster, ma il segreto era che non si sapeva mai cosa facessero. Erano chiamati gangster, ma cosa li rendeva tali? Edward G. Robinson aiutava le vecchiette ad attraversare la strada, dava loro dei fiori – tutti lo amavano. Chi lo odiava? Ma era un gangster. Così ho deciso di fare il mio personaggio così – un personaggio amato che era un gangster. Ma non si è mai veramente stabilito cosa ho fatto nel film come gangster.

Eri un assassino, giusto?
No. No. Black Caesar era un gangster, punto.

C’era quella prima scena dove c’è una taglia sulla testa di un mafioso e tu vai e uccidi il mafioso, e poi vai a riscuotere.
Sì. Ma sto uccidendo un cattivo. Sto uccidendo qualcuno che merita di essere ucciso, che la società non è stata in grado di estinguere.

Come ha conosciuto il regista Larry Cohen? Ho letto una storia che Larry Cohen non aveva scritto questo per lei.
Ho incontrato Larry Cohen un paio di volte socialmente. Lo conoscevo dai ristoranti di Beverly Hills. Così abbiamo parlato, ci siamo incontrati, ci siamo salutati di tanto in tanto, e lui mi ha conosciuto piuttosto bene. Avendolo incontrato socialmente, ha detto: “Wow, questo è il tipo” Ma poi ha dovuto convincermi a farlo perché non ero sicuro di voler essere in questo tipo di film finché non ho avuto la mia idea di Cesare da Edward G. Robinson e sapevo come avrei interpretato il ruolo. Non dipendevo dalla sceneggiatura di Larry Cohen perché sapevo che non capiva le motivazioni dei neri. Abbiamo avuto questa discussione dicendo: “Farò ciò che ritengo giusto e ne discuterò con voi, e se non penso che qualcosa sia giusto, ne discuterò con voi e non lo farò. È così semplice”

Ricordi qualche grosso cambiamento che hai fatto alla sceneggiatura o alla trama?
Sì. I neri sono molto legati alle loro madri, e ho detto: “Facciamo una scena in cui cerco di cambiare la vita di mia madre” Per spostarla in città dalla comunità in cui viveva. Così nel film, ho comprato questo appartamento da un tizio, e mia madre faceva la governante lì. Ero sotto le coperte del letto quando lei è entrata per pulire la stanza. Mi alzo e dico: “Mamma, non devi più lavorare. Questo è il tuo posto” E lei mi guarda e dice: “Non posso vivere qui. I neri non possono vivere qui. Mi distruggerebbero” Io dico: “Mamma, nessuno toccherà il figlio di Tommy Gibbs” Ma non ha funzionato. Si è rifiutata di accettare.

Era molto resistente. Disse: “Gli ebrei non possono nemmeno vivere in questo edificio”
Esattamente, esattamente. Quindi quello ero io che indicavo la vicinanza tra le famiglie dei neri. Penso che sia più stretta di quella dei bianchi perché dipendiamo dalla famiglia perché all’inizio lottiamo di più, sai? Tutta la mia vita giovanile dipendeva dai miei genitori che mi guidavano e mi dicevano cosa fare e cosa non fare.

Conosceva Harlem prima delle riprese?
Conoscevo la vera Harlem. Non conoscevo la Harlem di merda che abbiamo ora. Conoscevo la vera Harlem con i jazz club e i ristoranti e la gente che vendeva roba per strada. Quella era la vecchia Harlem. Succedeva per strada, sai?

E la vecchia Harlem era quella in cui hai girato?
Siamo andati ovunque. Il successo del film è stato dovuto al fatto che Larry gira in stile guerriglia e al fatto che io sono Hammer e la gente mi conosce. Abbiamo girato una scena uscendo da un negozio – cammino attraverso la strada, e mentre sto attraversando la strada, il cattivo mi attraversa. Ci incontriamo in mezzo alla strada e lui mi spara. Stiamo bloccando il traffico. Ho uno sputo di sangue in mano e lo spruzzo sulla giacca bianca come se mi avessero sparato. (Lo sparo lo mettiamo dopo.) Cado per strada, mi rotolo. Le macchine … Nessuno suona il clacson. Tutti guardano. Mi alzo e striscio. Cado dall’altra parte della strada in un cestino dei rifiuti. Sono appoggiato a un muro, e un poliziotto passa e dice: “Hammer, stai girando un film?” Io rispondo: “Sì” Lui dice: “Beh, vattene tra 15 minuti. Non essere qui quando torno”

Aspetta, stai scherzando. Quella scena? Perché quella è una scena incredibile.
Traffic stopped. Non stavano girando. Si è fermato in entrambi i sensi di marcia, e tutti mi guardavano contorcermi con un vestito bianco addosso. E il mio personaggio era da Tiffany, quindi avevo una borsa di Tiffany in mano. Ho fatto cadere la borsa di Tiffany e mi sono rotolata sulla strada. Tutti camminano intorno a me. Tutti si fermano e guardano. Nessuno mi aiuta. Ma un tizio raccoglie la borsa di Tiffany e, mentre inciampo, me la restituisce.

Il tizio che te la dà – faceva parte della produzione o era solo un tizio a caso?
Un tizio a caso. Si potrebbe pensare che un tizio prenda una borsa di Tiffany e scappi via con essa. Non l’ha fatto. E’ stato un ragazzo del posto che l’ha presa e me l’ha consegnata.

Pensi che tutti pensassero: “Questo deve essere un film”?
Non lo so. Non sapevano che fosse un film perché non c’era una telecamera. Avevamo la telecamera dall’altra parte della strada, in un hotel al quinto piano, che riprendeva con un lungo obiettivo l’azione sulla strada, le macchine e io che rotolavo sul marciapiede. Non lo sapevano.

Eri un po’ preoccupato di essere investito?
No. Diavolo, no.

Non c’erano assistenti di produzione che trattenevano il traffico?
Non so nemmeno dove fosse Larry. Non c’erano assistenti di produzione che trattenevano il traffico, amico. Quello e’ uno sfondo libero. Non si trattengono gli sfondi liberi. Non so dove fosse Larry perché non poteva essere visto da nessuna parte. Stava guardando tutto da qualche parte.

Stai dicendo che non hai avuto nessun permesso dalla città per girare la scena?
Non c’era nessun permesso da nessuna parte nel film. Correre per strada con l’autista del taxi che guida sul marciapiede e noi gli mettiamo in mano una banconota da 50 o 100 dollari per guidare sul marciapiede. Ehi, amico, quello era un film di guerriglia.

E’ incredibile.
Nessuno stava in piedi a salutare la gente. La gente usciva da una porta e saltava indietro quando vedeva il taxi arrivare sul marciapiede. Oggi non potresti nemmeno farlo.

Come ti assicuravi, quando la macchina arrivava sul marciapiede, che nessuno venisse investito?
Suonando il clacson. Basta salire sul marciapiede. Boom. Saliamo e abbiamo una telecamera fuori, e lui sta suonando il clacson per far sapere alla gente che è sul marciapiede. Il tassista l’ha appena fatto. Gli abbiamo dato 100 dollari e dopo aver finito la scena se n’è andato.

Quindi il tizio che è salito sul marciapiede era un vero tassista?
Sì, era un vero tassista. E avevamo un carrello di un supermercato che andava lungo la strada come carrello. Quindi avevamo la telecamera su uno di quelli, e due ragazzi stavano spingendo la cosa lungo la strada mentre eravamo sul marciapiede, ed è così che abbiamo fatto la ripresa. Il tassista ha preso i 100 dollari ed è saltato sul marciapiede suonando il clacson, e tutti quelli che sono saltati via non erano attori. Erano persone vere che saltavano via dalla strada di questa macchina che scendeva sul marciapiede.

Girare a Sutton Place e a Midtown era diverso che girare ad Harlem?
Penso che l’unica differenza, forse, nel girare in quella zona era che la gente riconosceva la troupe, o riconosceva che si trattava di film, e quindi non era un grosso problema per loro. Ma ad Harlem, amico, attiravo folle di persone quando camminavo per strada. Questo ha funzionato bene per il personaggio di Black Caesar. L’unica cosa che abbiamo dovuto fare è stato togliere il suono perché mi seguivano dicendo “Ehi, Hammer. Yo, Hammer.” Quindi ha funzionato meglio ad Harlem per il realismo. Chiunque stesse camminando con noi in un’altra parte della città dovevamo pagarlo come extra. Non abbiamo dovuto pagare quelle persone ad Harlem perché erano felici di vedermi.

Quando la gente ti riconosceva, ti riconosceva per la tua carriera nel football?
Beh, Junie Moon, M*A*S*H, tre anni nello show di Julia. Ho avuto una certa notorietà.

Larry ha preparato la troupe? “Questa è tutta guerriglia” O sapevate semplicemente che questo era l’accordo?
No. Alla troupe non interessa.

E’ vero che avete assunto gente del posto per interpretare i vostri collaboratori?
Beh, sì, è molto più economico assumere gente del posto. Così non devi ospitarli, non devi nutrirli e non devi farli arrivare in aereo. Ho fatto un film intitolato Original Gangstas. Eravamo io e Jim Brown, Pam Grier e Richard Roundtree, e combattevamo tutti questi cattivi. Avevano una squadra di basket di mezzanotte e c’erano tutti i delinquenti, tutti i cattivi. Forse 30, 40, 50 ragazzi vengono fuori e giocano uno contro uno, ed era una combinazione di basket e football, il modo in cui giocavano. Ma era una lega di mezzanotte. Sono andato alla lega di mezzanotte e li ho guardati. Poi, dopo la fine, ho fischiato e mi sono messo al centro. “Sentite, sto per fare un film. Ho bisogno che voi ragazzi siate nel mio film” Questi ragazzi erano molto educati. Questi ragazzi erano puntuali. Questi ragazzi avevano solo bisogno che qualcuno li rispettasse. Ho avuto dei veri teppisti in Original Gangstas, e hanno funzionato alla grande, ed è quello che abbiamo fatto in Black Caesar.

Avevano ruoli minori o erano solo comparse?
Erano comparse. Erano i combattenti. Erano i teppisti. Hanno interpretato il loro ruolo in modo credibile. Volevamo ragazzi che non dovessero fingere di essere ciò che erano. Essere semplicemente ciò che si è. Ad alcuni di loro, abbiamo dovuto insegnare come combattere – come fare una lotta acrobatica piuttosto che colpire qualcuno. Faccio il mio discorso: Dico: “Se mi colpisci, continuiamo a girare la telecamera. E se vinci il dannato combattimento, cambieremo il film. Ma se mi colpisci, ti prendo a calci in culo. Ora abbiamo lavorato, abbiamo provato, e non c’è motivo che tu mi colpisca, e non c’è motivo che io ti colpisca”

E ha funzionato?
Non c’è motivo di essere colpiti, a meno che qualcuno non voglia fare un tiro a vuoto e dire: “Oops, non volevo” E poi tu torni indietro, “Oops, non intendevo nemmeno quello”

Pensi che Black Caesar abbia cambiato l’immagine di Harlem, o pensi che abbia reso Harlem popolare tra gli spettatori?
L’ha resa molto popolare. L’ha resa popolare perché un sacco di gente ha iniziato a girare film laggiù. Pensavano che fosse sicuro; ora andava bene. La Hammer è stata laggiù, ha girato due film a New York in quella zona, quindi questo l’ha resa sicura per loro. L’unico cambiamento è stato che è diventato costoso girare lì perché i ragazzi hanno iniziato a chiedere soldi. “Se vuoi mostrare il nome del mio negozio, devi darmi dei soldi. 50, 100 dollari o qualcosa del genere per mostrare il nome del mio negozio” Così sono diventati molto affaristi laggiù.

  • Letteralmente qualsiasi incontro può accadere in una commedia romantica di New York
  • Nei grandi film sui giornali di New York, rompere una storia può essere la storia
  • Come costruire un set di New York non a forma di biscotto

Vedi tutti

Robinson interpreta il personaggio titolare, Cesare Enrico “Rico” Bandello, che sale al vertice di un’operazione di criminalità organizzata a Chicago.Cohen ha scritto la sceneggiatura per Sammy Davis Jr.Williamson interpretò l’interesse romantico della vedova Julia, interpretata da
Diahann Carroll, nella serie che andò dal 1968 al 1971.Cohen ha detto che gli uomini locali hanno minacciato di interrompere le riprese di Harlem a meno che non fossero stati corrotti, così Cohen ha offerto loro dei ruoli nel film.Original Gangstas è uscito nel 1996, più di due decenni dopo Black Caesar.

Fred Williamson risponde ad ogni domanda su Black Caesar

Altre storie
Zinedine Zidane allenerà la nazionale francese..
Zinedine Zidane allenerà la nazionale francese..