La siccità nascosta nelle zone subtropicali della Cina

La siccità nascosta nelle zone subtropicali della Cina

GUANGDONG, Cina meridionale – All’inizio di dicembre, il professore di ingegneria idraulica Huang Guoru ha letto un avviso sorprendente dalla sua scuola. L’ufficio logistico della South China University of Technology ha detto al personale e agli studenti di prepararsi a tagli imprevisti delle forniture d’acqua.

“La gente di altre regioni non ci crederà mai”, ha scritto in un post sul social network WeChat. “Siamo nel mezzo di una siccità in un luogo nel sud della Cina con precipitazioni annuali di 1.600-1.800 millimetri” – circa tre volte di più della capitale del paese, Pechino, per esempio.

Esperto di idrologia, Huang sa che è stata a lungo una sfida per la popolosa e produttiva provincia del Guangdong soddisfare le sue esigenze idriche, ma l’avviso ha segnato la prima volta nei 16 anni in cui ha insegnato all’università di Guangzhou che è stato personalmente colpito da esso.

La mancanza di acqua è un flagello più familiare nella metà settentrionale della Cina. Lì, i deserti stanno crescendo e le falde acquifere sotterranee si stanno riducendo. Nonostante i canali scavati in tutto il paese per dissetare il nord, la scarsità d’acqua è una delle sfide più pressanti per le prospettive di sviluppo a lungo termine della zona. Nel complesso, la quantità di acqua disponibile per persona in Cina è solo un quarto della media mondiale.

Al contrario, il sud della Cina è attraversato da fiumi e di solito ha più da temere dalle inondazioni. Gli inverni sono secchi e a volte portano alla siccità. Stanno diventando più gravi man mano che i modelli meteorologici cambiano e le aziende e le famiglie consumano più acqua. Anche le parti subtropicali della Cina sono ora costrette a chiudere i rubinetti. Il Guangdong, uno dei motori di crescita economica della Cina, dovrà frenare?

People stand by the bank of the Pearl River in Guangzhou, Guangdong province, Nov. 12, 2021. Wang Junxiang/People Visual

La gente sta in piedi sulla riva del fiume Pearl a Guangzhou, provincia del Guangdong, 12 novembre 2021. Wang Junxiang/People Visual

Il fiume Perla

Il Guangdong è definito dal fiume Perla, con le più grandi città della provincia raggruppate intorno al suo delta. Il fiume è composto principalmente da tre grandi affluenti: i fiumi Ovest, Nord e Est, che si estendono fino e oltre i confini della provincia. Quest’ultimo fiume, un’importante fonte di acqua di superficie, ha visto bassi livelli d’acqua a causa di una carenza di precipitazioni dall’autunno del 2020, secondo i media locali.

Il governo provinciale la definisce la più grave siccità in oltre 60 anni, e ha esortato i residenti a risparmiare acqua, avvertendo che la carenza durerà fino a febbraio. Da novembre, le città situate lungo il corso inferiore del fiume, tra cui la capitale Guangzhou e Dongguan, hanno anche avuto a che fare con una grave marea salina, una situazione in cui il flusso del fiume è abbastanza basso da permettere all’acqua di mare di spingersi nell’entroterra e minacciare le fonti di acqua potabile.

Scendendo dalle montagne nella vicina provincia di Jiangxi, l’East River fornisce acqua a quasi 40 milioni di persone nel delta del Pearl River, compresi gli abitanti di Hong Kong. Sia Shenzhen che Dongguan, per esempio, dipendono dall’East River per oltre il 90% delle forniture d’acqua. Ma poiché l’economia e la popolazione locale sono cresciute e gli standard di vita sono aumentati, è stata sottoposta a una pressione costante per garantire la sicurezza dell’acqua, secondo Huang.

L’afflusso di acqua all’East River è il più piccolo dal 1991.

A peggiorare le cose, “l’afflusso di acqua (all’East River) è il più piccolo dal 1991”, ha detto Huang a Sixth Tone. L’anno scorso, i tre principali serbatoi del bacino dell’East River sono stati in grado di rilasciare solo 1,26 miliardi di metri cubi d’acqua, un minimo da tre decenni. “

Mentre la scarsità d’acqua nel nord più secco della Cina è un problema cronico, le oscillazioni meteorologiche stagionali possono improvvisamente presentare il sud e l’est della Cina con uno stress idrico “acuto”, secondo Luo Tianyi, direttore di Aqueduct, un servizio di analisi dei dati sull’acqua presso il non-profit World Resources Institute.

Un anno fa, le precipitazioni storicamente scarse per un periodo di mesi hanno provocato una siccità in quasi tutta la provincia di Zhejiang nella Cina orientale, prosciugando i serbatoi e spingendo i governi locali a tagliare le forniture alle imprese ad alto consumo d’acqua, come saune e piscine.

“In effetti, da una prospettiva a lungo termine, le risorse idriche nel sud sono relativamente abbondanti”, ha detto Luo a Sixth Tone. “Ma più abbondanza c’è in questi luoghi, più facile è prendere tutti di sorpresa” quando la siccità colpisce.

A woman stands in her kitchen, which she has fitted with a large storage tank to cope with water shortages, in Shantou, Guangdong province, April 8, 2021. Southern Visual/People Visual

Una donna sta nella sua cucina, che ha dotato di un grande serbatoio di stoccaggio per far fronte alla carenza d’acqua, a Shantou, nella provincia di Guangdong, 8 aprile 2021. Southern Visual/People Visual

Inquinamento e cambiamenti climatici

Il riscaldamento globale sta causando altre sorprese del genere. Li Kuo, un ricercatore dell’Accademia cinese delle scienze agricole, ha detto a Sixth Tone che i mesi successivi di siccità nel bacino dell’East River dovrebbero essere visti come un modello meteorologico estremo influenzato dal cambiamento climatico.

La più ampia regione del Delta del Pearl River è un esempio di ciò che accade quando la crescita economica estrema si scontra con i limiti imposti dal cambiamento climatico. Le sue città hanno pianificato il loro futuro assumendo forniture d’acqua basate su modelli meteorologici che non reggono più.

Il centro di produzione Dongguan, per esempio, ottiene la maggior parte della sua acqua da serbatoi e corsi d’acqua alimentati dalle precipitazioni. Ma l’aumento delle temperature ha lasciato gli spartiacque dei fiumi su cui Dongguan fa affidamento più secchi e meno affidabili, secondo Lin Kairong, professore di risorse idriche all’Università Sun Yat-Sen di Guangzhou.

Le sue innumerevoli fabbriche hanno lasciato gran parte delle fonti d’acqua di Dongguan troppo inquinate per essere usate come acqua di rubinetto. Di conseguenza, i 10 milioni di residenti della città hanno una disponibilità di acqua per persona di soli 217 metri cubi all’anno, secondo i dati del governo – molto meno di 500 metri cubi, la quantità considerata dalle Nazioni Unite per indicare “scarsità assoluta” In mezzo alla siccità, la città ha razionato l’acqua per gli utenti industriali.

A view of a dried-up reservoir in Jieyang, Guangdong province, April 7, 2021. Southern Visual/People Visual

Una vista di un serbatoio prosciugato a Jieyang, provincia di Guangdong, 7 aprile 2021. Southern Visual/People Visual

Trasferimenti d’acqua

I funzionari provinciali stanno cercando nuova acqua da sfruttare investendo in infrastrutture come dighe, impianti di trattamento delle acque e progetti di trasferimento dell’acqua. Il più grande progetto in programma, con un costo stimato di 35,4 miliardi di yuan (5,56 miliardi di dollari), è una deviazione del fiume West per rifornire alcune delle città più assetate. Il progetto sta andando avanti nonostante le obiezioni dei gruppi ambientalisti e, una volta completato nel 2024, dovrebbe alleviare la scarsità d’acqua a Guangzhou, Dongguan e Shenzhen, oltre a fornire forniture di riserva a Hong Kong.

Sarebbe molto difficile risolvere la carenza d’acqua del Guangdong senza alcuni progetti di trasferimento dell’acqua su larga scala

Huang ha detto a Sixth Tone che in precedenza aveva considerato inutile spendere così tanti soldi per il progetto di trasferimento dell’acqua. Ma la siccità degli ultimi anni gli ha fatto cambiare idea. “Sarebbe troppo rischioso non farlo”, ha detto. Considerando lo “straordinario” squilibrio tra le risorse idriche e la crescita della popolazione, “sarebbe molto difficile da risolvere senza alcuni progetti di trasferimento dell’acqua su larga scala”, ha detto.

Alla fine, Huang non ha avuto la sua fornitura di acqua tagliata, un risultato di una risposta efficiente del governo, ritiene. Inoltre, a metà dicembre, le forti piogge portate dal tifone Rai hanno alleviato la siccità del Guangdong. Anche questo è stato un effetto del cambiamento climatico. “È stato l’ultimo tifone della storia”, ha detto Lin, il professore di risorse idriche. La stagione dei tifoni termina comunemente in ottobre o novembre.

Ma la siccità riapparirà – e quella di quest’anno non è ancora del tutto passata. In alcuni quartieri, la marea salata sta ancora dando all’acqua del rubinetto un sapore salino. In un avviso del 28 gennaio rivolto ai residenti del distretto Huangpu di Guangzhou, la società locale di servizi idrici ha avvertito che la pressione notturna dell’acqua sarebbe stata bassa, e ha raccomandato di fare scorta di acqua in caso di tagli temporanei dell’acqua durante la festa del Nuovo Anno Lunare, che inizia il 31 gennaio.

“Abbi cura dell’acqua, ama l’acqua, risparmia l’acqua; inizia con me, inizia ora”, si legge.

Ulteriori segnalazioni: Zhu Ruiying; contributi: Xu Jialu; editore: Kevin Schoenmakers.

(Immagine di testa: Una vista del lago Wanlü colpito dalla siccità, Zhaoqing, provincia del Guangdong, 23 maggio 2021. Southern Visual/People Visual)

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